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Proyecto Sloan Digital Sky Survey:

Cazadores de galaxias de todo el mundo se reúnen en Chile para hablar de estrellas




   

Mapear cientos de miles de estrellas de la Vía Láctea, la galaxia a la que pertenece la Tierra, es el nuevo objetivo del Sloan Digital Sky Survey, proyecto de colaboración internacional que analiza el universo usando información obtenida tanto en el rango visible como en el infrarrojo.

Esa es la misión de casi un centenar de investigadores de instituciones de distintas partes del mundo que están reunidos desde el sábado pasado en el Centro de Innovación de la U. Católica en Santiago. Durante una semana, discutirán los trabajos que actualmente desarrollan sobre el tema.

Las imágenes de la galaxia llegan directamente a los computadores de sus oficinas, ubicadas en múltiples latitudes, desde el telescopio Du Pont del observatorio Las Campanas, situado en el límite norte de la región de Coquimbo, que se sumó al proyecto internacional en abril pasado. "Esta es una parte nueva del proyecto, porque hasta ahora hemos operado desde un telescopio en Nuevo México que apunta al hemisferio norte. Es un paso muy grande y lo estamos celebrando con nuestro encuentro anual en Chile", resalta Michel Blanton, astrónomo de la U. de Nueva York y director de la fase IV del Sloan Digital Sky Survey (SDSS-IV), que se prolongará más allá de 2020.

La principal razón del uso del telescopio chileno es que, por la posición de la Tierra, la mayoría de las estrellas de la Vía Láctea solo se pueden ver desde el hemisferio sur.

"Las estrellas en Chile se ven increíbles, especialmente desde el desierto de Atacama porque es muy seco. En el hemisferio norte el cielo es muy diferente", agrega la astrofísica británica Martha Tabor, quien está terminando su doctorado en Astrofísica en la Universidad de Nottingham, Reino Unido. Habla con conocimiento, ya que había estado en Chile antes, haciendo observaciones en los telescopios del Observatorio Europeo Austral (ESO).

Su principal interés de estudio son las galaxias cercanas, medir su antigüedad y la localización de sus estrellas. Varias de ellas son prácticamente satélites de la Vía Láctea, porque son atraídas por su gravedad. El mayor desafío al estudiar las galaxias es que, como están muy lejos no se pueden ver con mucho detalle, reconoce la astrofísica estadounidense Amy Jones, investigadora del Instituto de Astrofísica Max Planck en Alemania.

Por eso el mapeo actual no solo escanea la Vía Láctea y galaxias cercanas en el rango de la luz visible, sino también en el infrarrojo, lo que les permitirá escudriñar detrás de las nubes de polvo.

El proyecto cuenta con la participación de siete instituciones chilenas. De hecho, el encuentro en Santiago fue organizado por el Centro de Astro-Ingeniería, el Instituto de Astrofísica de la U. Católica y el Instituto Milenio de Astrofísica (MAS).

Atractivo local

Los astrónomos de instituciones internacionales aprovecharán su paso por el país para establecer nuevas cooperaciones con instituciones chilenas.

Es el caso de Alfonso Aragón-Salamanca, investigador de la U. de Nottingham: "De aquí me voy a Concepción, porque queremos establecer una colaboración con la universidad para hacer doctorados conjuntos", cuenta. En Chile, dice, existen equipos que compiten a la par con el mundo entero.

Sin embargo, pese a la gran infraestructura disponible y la formación de equipos competitivos, es imperativo ir más allá de las fronteras nacionales, opina Enrique Paillas, quien se doctora en Astrofísica en la U. Católica; su especialidad: la estructura a gran escala del universo.

"La astronomía es una carrera que requiere que uno se internacionalice, que haga colaboraciones en centros y universidades extranjeras, por lo que en algún momento partiré afuera a hacer mi posdoctorado. Eventualmente volveré a Chile, pero sí o sí hay que ampliar horizontes y buscar otras opciones a nivel global".


"En el hemisferio norte no podemos ver el centro de la Vía Láctea, está bajo el horizonte. En cambio, en el observatorio Las Campanas está directamente sobre nuestras cabezas, por lo que es muy conveniente observarlo desde acá".
MICHEL BLANTON DIRECTOR FASE IV DEL SLOAN DIGITAL SKY SURVEY (SDSS-IV)



"El acceso por tiempo de uso que tiene Chile de los grandes telescopios está ayudando a que la astronomía local se expanda a una velocidad impresionante y hace que las colaboraciones con instituciones chilenas sean muy atractivas".
ALFONSO ARAGÓN-SALAMANCA ASTRÓNOMO, U. DE NOTTINGHAM












 



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